Hoe gamen een hechte community van jongeren kan activeren

In Linkebeek is ‘jongeren bereiken’ een speerpunt in het beleid. Iedereen die in de cultuursector werkt, weet dat dit een stevige uitdaging is. GC De Moelie is erin geslaagd om via game-events een hechte community van jongeren te bereiken. Wij gingen in gesprek met Dirk Craps, programmator van GC De Moelie in Linkebeek.
“Vaak bestaan er vooroordelen tegenover gamers. Ze spelen thuis op hun eentje en sluiten zich af van de buitenwereld. Toch bestaat er een hechte band tussen jongeren die - vaak online - samen gamen. Daar spelen we met Gamebeek op in.”
Hoe begin je aan een gamecommunity?
“De eerste editie was een sprong in het onbekende. In het café van het gemeenschapscentrum, gewapend met twee spelconsoles en een gratis drankje slaagden we erin om 9 gamers te bereiken. Deze jongeren waren meteen gebeten om mee een gamecommunity in Linkebeek uit te bouwen. Met een 5-tal ambassadeurs staken ze hun schouders onder Gamebeek. Zij nodigden hun netwerk aan jongeren uit om deel te nemen aan de activiteiten. Via mond en mondreclame en social media werd het bereik steeds groter.”
 
Hoe hou je deze community levend?
“De community wordt getrokken door een vijftigtal jongeren. Zij kregen de kans om een eigen huisstijl en gadgets te ontwikkelen. Via deze eigen smoel slagen ze erin om andere jongeren aan de community te binden. We gingen ook een samenwerking aan met Just For Fun, een game-eventbureau van één van onze allereerste ambassadeurs. Voor dit nieuwe spoor werd ruimte gemaakt in de beleidsplannen van de gemeente voor jeugd en cultuur. We investeren met de regio in de omkadering en apparatuur (TV’s, grote beeldprojector, consoles zoals Playstation en Nintendo Switch). Binnenkort leggen we ook supersnel internet om LAN-parties, waarbij gamers hun eigen spelcomputers kunnen meenemen.”
 
Hoe ziet jullie community eruit?
“We bereiken voornamelijk 14 tot 25-jarigen, maar ook een iets oudere generatie die uit nostalgie de spelletjes van vroeger komen spelen op retroconsoles (NES, Sega). Ouders brengen zelfs hun jonge kinderen mee. Zo is de cirkel rond. Wat opvalt is dat we ook kinderen in kansarmoede bereiken. Zij geven aan dat ze thuis geen mogelijkheden hebben om te gamen. De kampen en avonden zijn voor hen een geschenk uit de hemel.
 
Er zit ook heel veel talent in onze community. Sommigen spelen online games op een hoog niveau. Het leuke is dat spelontwikkelaars hen gespot hebben, waardoor de Linkebeekse gamecommunity nu ook aangeschreven wordt om spellen te testen. Zo zetten ze het gemeenschapscentrum mee op de kaart als the place to be.”
 
Hoe rijmen jullie offline met online?
“We organiseren in het gemeenschapscentrum een 11-tal gameavonden per jaar. Ondertussen, 30 gameavonden later, komen hier gemiddeld meer dan 50 jongeren op af. Daarnaast organiseren we gamekampen voor kinderen tussen 6 en 12 jaar. De eerste editie was pure chaos, maar het sloeg aan! Nu kunnen we het concept beginnen verfijnen.
Via een online gameplatform (Discord) bereiken we  meer dan 350 jongeren en meer dan 130 die dagelijks actief zijn. Ze smeden hun banden via games, discussies en grapjes. Dit zorgt ervoor dat jongeren ernaar uitkijken om elkaar ook in het echte leven ontmoeten, tijdens onze game-avonden. Zo ondersteunt het online platform onze activiteiten.”
Nu willen jullie ook ruimte creëren om jongeren aan te zetten om zelf games te programmeren?
"Doordat de actieve leden uit de community met heel wat ideeën afkomen, onderzoek ik nu mogelijkheden om een makerspace te maken waarin jongeren zelf hun games kunnen programmeren. We vinden het belangrijk om artistiek talent alle kansen te geven om eigen indie games te ontwikkelen. Kortom er schuilen heel wat kansen om deze community verder uit te dagen.”
 
Heb je tips voor andere cultuurhuizen?
“Zoek gamers die er iets van kennen en die goesting hebben om tijd in jongeren te investeren. Ga zo veel mogelijk mee in het idee van de ambassadeurs, geef hen vrijheid, verantwoordelijkheid en logistieke ondersteuning en je bent vertrokken!”